주변상황 파악하지만 말 못하고 움직일 수도 없어
의식은 잃지 않고 있지만 몸을 움직일 수 없는 감금증후군이 뇌졸중 탓일 수 있다. 게티이미지뱅크

“나는 다 지켜보고 있는데, 표현을 못 하겠어. 몸이 움직이질 않아.” 뇌 손상으로 발생하는 감금증후군(lock-in syndrome)의 대표적인 증상이다. 주변 상황을 파악할 수 있지만 본인 생각을 말할 수도 팔다리를 움직일 수도 없는 상태를 말한다.

우리 몸에서 각성을 일으키고 의식을 유지하도록 도와주는 기관은 어디일까. 바로 ‘뇌간’의 상행 그물 활성계다. 뇌의 전원장치와 같은 곳으로 이곳이 망가지면 의식이 혼미해진다. 활성계는 뇌의 명령을 몸으로 전달하는 하행선과 몸에서 얻은 정보를 뇌로 전달하는 상행선으로 구분한다. 이 가운데 하행선이 선택적으로 망가지면 감금증후군이 된다.

김범준 경희대병원 신경과 교수는 “감금증후군은 상행 그물 활성계의 상행선, 즉 뇌로 들어오는 외부의 소리·빛·감각은 모두 느낄 수 있지만 뇌의 명령을 몸으로 전달하는 하행선이 손상돼 팔다리를 움직일 수도 말을 할 수 없는 상태를 말한다”고 했다.

최근 종영한 TV 드라마 ‘의사 요한’에서도 감금증후군이 다뤄졌다. 발병 원인을 감염으로 표현했지만 가장 대표적인 원인은 뇌간에 발생하는 뇌졸중이다. 뇌간에는 중요한 뇌신경 구조물이 많이 모여 있어 발생 부위가 작더라도 다양한 증상이 나타날 수 있다.

김 교수는 “주로 머리 안쪽 혈관이 좁아져 뇌졸중이 발생하는 우리나라의 특성상 전조증상이 발생했다가 사라지기를 반복한다”며 “경미하게 시작한 어지럼증이 점점 나빠져 감금증후군, 의식 저하로 이어질 수 있기 때문에 이 같은 증상이 나타나면 적절한 치료를 받는 것이 무엇보다 중요하다”고 했다.

뇌간을 포함한 후방순환계에 발생하는 뇌경색의 대표적인 증상은 어지럼증이다. 평소 고혈압, 당뇨병, 이상지질혈증 등 위험 요인을 갖고 있는데 갑자기 어지럽다면 뇌간이나 소뇌의 뇌경색이 원인일 수 있다. 특히 물체가 두 개로 보이는 복시(複視) 증상이 나타나거나 말이 어눌해지고 손이 제대로 사용할 수 없을 정도로 둔감해진다면 더 주의 깊게 지켜봐야 한다.

젊다고 방심하는 것은 금물이다. 뒷목이 갑자기 아프고, 어지럼증 등 신경학적 이상이 동반된다면 젊은 환자에게 주로 나타나는 혈관이 찢어져 발생하는 소간 뇌경색일 가능성이 높다.

김 교수눈 “‘환자에게는 때가 있다, 그 순간을 놓치면 영원히 기약할 수 없다’는 의사 요한 드라마의 대사처럼 뇌졸중은 골든 타임이 매우 중요한 질환”이라고 했다.

권대익 의학전문기자

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